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MEIO AMBIENTE

Formigas ‘agricultoras’ fazem das plantas moradia e alimento

Os seres humanos começaram a cultivar colheitas há cerca de 10 mil anos. As formigas muito antes

Formigas ‘agricultoras’ fazem das plantas moradia e alimento
Espécie philidris nagasau começou a cultivar plantas só há 3 milhões de anos (Foto: Wikimedia)

Os seres humanos começaram a cultivar colheitas há cerca de 10 mil anos. As formigas muito antes. As formigas saúvas, a mais famosa espécie de “formigas agricultoras”, pertencem a uma classe de insetos que cultiva fungos encontrados nas plantas há 50 milhões de anos. Por esse critério a philidris nagasau, uma espécie de formiga de Fiji é uma recém-chegada ao mundo da agricultura. Essa espécie começou a cultivar plantas só há 3 milhões de anos. O que a distingue das demais espécies é o cultivo de plantas como alimento e moradia.

As philidris nagasau se abrigam em plantas da espécie squamellaria, um tipo de planta epífita, espécie que vive sobre outras plantas usando-as apenas como suporte. Mas como Guillaume Chomicki e Susanne Renner da Universidade de Munique descreveram em um artigo publicado na última semana de novembro na revista Nature Plants, a formiga também semeia e cultiva as plantas squamellaria. 

Chomicki e Renner descobriram, ao longo de um estudo de seis espécies de squamellaria, que  as formigas operárias philidris nagasau colhem sementes das plantas, carregam-as para longe, e as introduzem em rachaduras nas cascas de determinados tipos de árvores. Em seguida, vigiam o local do plantio para protegê-lo de herbívoros e para fertilizar as sementes com suas fezes. As formigas defecam nas estruturas ocas chamadas domácias, que se formam na base do caule das plantas.

 À medida que a squamellaria cresce, a domácia incha e forma galerias que servem de casas para as formigas. A relação é tão harmoniosa que a formiga philidris nagasau perdeu a capacidade de construir seus formigueiros. As colônias de formigas espalham-se por diversas plantas squamellaria e crescem nas domácias que controlam.

 Algumas outras espécies de formigas também têm a prática de semear para obter alimentos da planta resultante do cultivo. Do mesmo modo, cerca de 700 tipos de plantas têm domácias que abrigam formigas. As formigas, por sua vez, as protegem de herbívoros. Mas, segundo as informações disponíveis, nenhuma planta depende dessas formigas para espalhar suas sementes. Só a philidris nagasau e a squamellaria têm uma simbiose tão profunda que uma não sobrevive sem a outra.

Fontes:
The Economist-Fijian ants grow their own homes

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