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CIÊNCIA

Fóssil de leão marsupial extinto é descoberto na Austrália

Segundo cientistas australianos, espécie foi extinta há pelo menos 19 milhões de anos e seria o leão marsupial mais antigo a habitar o planeta

Fóssil de leão marsupial extinto é descoberto na Austrália
O Wakaleo schouteni era uma espécie de marsupial que habitava as florestas tropicais australianas (Foto: Peter Schouten/Journal of Systematic Palaeontology)

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Uma equipe de cientistas australianos encontrou restos de fósseis de uma espécie de leão marsupial extinta há pelo menos 19 milhões de anos, uma das mais antigas que já habitou o planeta. As descobertas foram divulgadas oficialmente nesta quinta-feira, 7, na publicação científica Journal of Systematic Palaeontology.

Trata-se do Wakaleo schouteni, uma espécie de marsupial – assim como os cangurus e coalas, que guardam seus filhotes em uma bolsa abdominal – que habitava as florestas tropicais australianas. Os fósseis foram encontrados no Parque Nacional de Boodjamulla, no norte do país.

Segundo os pesquisadores, há uma relação muito próxima dessa com a última espécie de leão marsupial a sobreviver no planeta, a Thylacoleo carnifex, que tem como principal característica seus dentes enormes em formato de punhal e uma mordida mais forte do que qualquer mamífero conhecido. Entretanto, essa espécie é bem mais recente no planeta e foi extinta somente há 30.000 anos.

Além disso, a espécie descoberta é bem menor que os Thylacoleo carnifex. Enquanto os Wakaleo schouteni pesavam em torno de 23 kg e eram do tamanho de um cachorro, seus descendentes chegavam a pesar 130 kg. Segundo o estudo, a chegada do homem na Austrália contribuiu para a extinção dessas espécies de leão marsupial.

Para os cientistas, a descoberta dos fósseis contribuiu para a compreensão da árvore genealógica dos leões marsupiais, que habitaram a Austrália desde 24 milhões de anos atrás. “A identificação dessas novas espécies nos esclareceu que o nível de diversidade dos leões marsupiais é bem inesperada e sugere origens ainda mais profundas para essa família”, disse Anna Gillespie, paleontologista da Universidade de New South Wales e autora principal do estudo publicado no Journal of Systematic Palaeontology.

O estudo indica que, além da ação humana, as mudanças climáticas foram um fator decisivo para a extinção dos leões marsupiais.

Fontes:
Independent-Extinct kangaroo-like lion discovered in Australia
The Guardian-Australian researchers identify new species of extinct marsupial lion
Univesity of New South Wales-A new species of marsupial lion tells us about Australia’s past

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