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ESTUDO

Orcas avós cuidam de baleias jovens, aponta estudo

As fêmeas das orcas param de se reproduzir aos trinta ou quarenta anos, mas podem continuar a viver por décadas a mais

Orcas avós cuidam de baleias jovens, aponta estudo
Fenômeno era conhecido apenas por existir em humanos e outras quatro espécies (Foto: PxHere)

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Baleias orcas “vovós” costumam fazer as vezes de babás e cuidar dos filhotes de suas respectivas crias. É o que aponta um estudo recente sobre o papel da menopausa na evolução, feito por pesquisadores britânicos.

As fêmeas das orcas param de se reproduzir aos trinta ou quarenta anos, mas podem continuar a viver por décadas a mais, um fenômeno conhecido apenas por existir em humanos e em outras quatro espécies de mamíferos, sendo todas elas baleias.

Foi sugerido que a característica evoluiu porque permitiu que as fêmeas pós-reprodutivas ajudassem seus parentes – conhecido como “efeito avó” nas pessoas, mas a teoria não havia sido testada em baleias até agora. “Este é o primeiro exemplo não humano do efeito da avó em uma espécie na menopausa”, disse o autor sênior do estudo Daniel Franks, da Universidade de York.

“Também foi demonstrado em elefantes, mas eles são capazes de se reproduzir até o fim de suas vidas. Atualmente, conhecemos apenas cinco espécies que passam pela menopausa: as outras são baleias-piloto, narvais e beluga”. 

Escrevendo para o Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS), Franks e colegas examinaram mais de 40 anos de dados do censo sobre dois grupos de baleias orcas nas costas do estado americano de Washington, bem como da Colúmbia Britânica do Canadá.

As baleias foram identificadas por suas formas únicas de barbatana, manchas de sela e presença de cortes e arranhões, e sexados pela pigmentação distinta em torno de seus órgãos genitais, bem como pelo tamanho da barbatana adulta. Suas relações umas com as outras foram inferidas através de observações de organização social, e as mães identificadas por sua associação repetida com seus filhotes jovens.

A equipe, que também incluiu cientistas da Universidade de Exeter, do Centro de Pesquisa de Baleias dos EUA e da Estação Biológica do Pacífico do Canadá, concentrou-se em 378 baleias conhecidas por terem uma avó materna. Eles descobriram que aqueles cuja avó morreu nos últimos dois anos tiveram uma taxa de mortalidade 4,5 vezes maior do que aqueles com uma avó viva, nos dois anos seguintes à sua morte.

O efeito foi amplificado significativamente em anos de escassez de peixes, que os pesquisadores julgaram através de dados sobre as capturas anuais de salmão Chinook e diminuíram em anos de abundância. “Nós já mostramos que as avós pós-reprodutivas lideram o grupo em torno de áreas de forrageamento, e que elas são importantes para fazer isso em momentos de necessidade, quando o salmão é escasso”, explicou Franks.

“Eles também sabem compartilhar alimentos diretamente com parentes mais jovens. Também suspeitamos que exerçam a função de babá”, acrescentou.

Enquanto os pesquisadores identificaram que um efeito de avó estava em jogo, esses benefícios por si só não explicam por que as fêmeas de orca perdem a capacidade reprodutiva na meia-idade: as avós de elefantes também ajudam seus netos enquanto continuam a procriar até morrerem.

A equipe escreveu que a capacidade reprodutiva contínua pode ter um custo para as baleias e para os seres humanos, como conflitos intergeracionais entre mães e filhas na competição por machos. “Nas baleias assassinas, quando as mães e as filhas se acovardam, os bezerros das mães da geração mais velha têm uma mortalidade significativamente maior”, afirmou o jornal.

Os pesquisadores gostariam de abordar com mais precisão como os membros das espécies familiares unidas se ajudam e prejudicam uns aos outros, usando drones para examinar esses comportamentos.

Fontes:
The Guardian-Orca grandmothers babysit young whales, study finds

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